Comprender las diferencias entre los distintos formatos de archivos de audio (y cuál es el más adecuado para usted)

Probablemente sepa cuáles son los formatos de audio más utilizados en la Web, pero ¿conoce las diferencias entre ellos o cómo se producen? ¿Y alguna vez has pensado en qué formato se adapta más a tus necesidades?

Las diferencias entre el sonido analógico y digital

Aunque el hombre tiene la capacidad y los medios para grabar sonido, ese registro nunca será una representación exacta del sonido original.

La siguiente imagen muestra la forma de onda para ondas de sonido analógicas y digitales. Como puede verse, la onda de sonido analógica (1) es bastante diferente de la digital (2).

La forma de onda analógica es continua y tiene crestas y depresiones sucesivas que representan los altos y bajos de nuestra voz, mientras que una forma de onda digital es como un gráfico de barras donde los altos y bajos se representan como números. La calidad de una onda de sonido digital a menudo está relacionada con su frecuencia de «muestreo». El CD tiene una calidad de 44100 muestras por segundo (44,1 KHz), lo que es una representación bastante buena para nuestros oídos.

Sin pérdida vs con pérdida

Hay dos tipos diferentes de formatos de archivos de audio digital: el sin pérdida y el con pérdida. Como sugiere el nombre, el archivo sin pérdidas se crea sin pérdidas en relación con las pistas originales. Por ejemplo, cuando extrae un CD de audio a su disco duro en formato sin pérdidas, los archivos que obtiene son exactamente las mismas pistas contenidas en el CD. Sin embargo, si selecciona el formato con pérdida, se descarta cierta información que no es necesaria para el oyente, como los sonidos que no podemos escuchar.

Los formatos sin pérdida incluyen WAV, FLAC, AIFF y Apple Lossless. Dentro de este grupo, los dos primeros son probablemente los más conocidos.

Dentro de los formatos con pérdida, además del popular MP3, todavía tenemos WMA, AAC, MP2 y OGG. La principal diferencia entre estos formatos es la tecnología de codificación múltiple utilizada.

Todavía hay otra cosa a considerar: si el formato tiene una tasa de bits variable (VBR) o constante (CBR). Algunos formatos tienen velocidades de bits variables, ya que utilizan velocidades de bits más altas para segmentos complejos del archivo y más bajas para los otros segmentos. Los formatos VBR tienen una mejor relación calidad-espacio, en comparación con los CBR. Incluso dentro de cada formato, existen diferentes tipos de tasas de bits. Por ejemplo, MP3 se encuentra generalmente en V0 (~ 245 kbps), V2 (~ 190 kbps) y 320 kbps.

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El problema del tamaño

Si se ha dado cuenta, los archivos FLAC suelen ser mucho más grandes que los MP3 (normalmente unas 10 veces más grandes). Esto se debe a que su tasa de bits es mayor. “Bitrate” es la cantidad de información procesada por segundo cada vez que reproduce un archivo. Por lo tanto, cuanto mayor sea la tasa de bits, mayor cantidad de información se procesará y se presentará mejor calidad de sonido (lo mismo ocurre con las imágenes y las fotos). En este caso, un archivo de sonido creado con una tasa de bits más alta (como FLAC) tendrá un tamaño mayor que un archivo de sonido con una tasa de bits más baja (como MP3).

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En la imagen de arriba, comparo 2 carpetas de mi colección de música: la primera es un álbum FLAC, la segunda es un MP3 (128 kbps) y tienen, respectivamente, 14 y 13 canciones más la portada del álbum. Como puede ver, el álbum FLAC es mucho más grande que el MP3. Los formatos sin pérdida como FLAC brindan una mejor calidad musical, pero ocupan mucho más espacio que los que tienen pérdida.

¿Qué formato de audio es adecuado para ti?

Hay muchos factores que pueden afectar el formato que debe elegir para su música:

  • Si tiene mucho espacio de almacenamiento, ya sea fuera de línea o en línea, querrá optar por el formato sin pérdidas (como FLAC).
  • Si eres un usuario de iPhone, iPod o Mac y compras tu música en iTunes, la mayoría de las veces estás atascado con AAC.
  • Si compra música de Amazon o de cualquier otra fuente, se ocupará principalmente de MP3.
  • WMA es un formato propietario de Microsoft. Suele ser de menor tamaño (que MP3), pero no es compatible con otras plataformas.

Para MP3, los archivos de 320 kbps son realmente los mejores, pero una vez más, una persona normal no notará la diferencia entre esos y los de V0. Un álbum V0 normal con aproximadamente 15 canciones tiene un tamaño de 65 MB, por lo que personalmente creo que V0 (VBR, si es posible) es realmente la mejor opción de relación calidad-espacio para su colección de música.

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